It Begins at Home: Difficult Conversations with Latino Family and Friends Surrounding Racism and #BlackLivesMatter

By: Dr. Daniel Velasco

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Latinos in America must stand side by side with our Black siblings. When thinking about the intersectionality of our two communities, some of us may struggle to broach these conversations with our Spanish-speaking families, friends, and relatives. While my journey in this country has not been lacking in challenges and struggle stemming from systematized nativism and racism, I recognize that my being a tall, light-skinned, straight-passing, man without an accent, has given me privilege in this country and in the world. I can’t change that, but I can think about ways to pass the mic, to shine a light on others’ struggle, and to use my platform to elevate other worthy causes. That’s why I stand with #BlackLivesMatter.  

As a Peruvian born, Venezuelan-raised, and U.S. educated immigrant, the topic of race relations was not one that was often discussed at the dinner table. Yet, our stories are and will continue to be interrelated with those of the Black community in America. 

Yet, how do we show up for one another at a time like this? How do we take steps, day by day, to own our privilege without discarding our own struggle and contribute to dismantling systemic racism in the world around us? My team and I recently read this article which sparked meaningful dialogue around race relations within the Latino community and the importance of engaging in difficult conversations with our own families and friends. 

Recognizing many of us in the Latino community and diaspora communicate in Spanish with each other, I want to share some quick highlights from the article and questions in Spanish to facilitate conversation with family and friends.  These may serve as jumping off points for others to begin or continue this work within their own networks and Spanish-speaking family: 

  • Pregunta: ¿Por qué debemos identificar maneras de ayudarnos mutuamente con la comunidad negra? ¿Qué tiene que ver su lucha con nosotros los Latinos y la prosperidad de nuestras familias?
  • Argumento: La lucha por la justicia racial ha sido dirigida principalmente por la comunidad negra en este país. Las protecciones y derechos que la 14a enmienda a la Constitución Americana garantiza a los hijos de inmigrantes Latinos, no nacieron de la lucha por los derechos de los inmigrantes. La 14a enmienda, escrita inmediatamente después de la Guerra Civil para preservar las nuevas libertades de los antiguos esclavos, es el resultado de una lucha aún más larga y brutal en la historia estadounidense: la lucha por la justicia racial peleada por la comunidad negra, la cual nos beneficia a todos los grupos minoritarios raciales. La 14a Enmienda es sólo un ejemplo entre muchos, de cómo los latinos nos hemos beneficiado de la defensa y la lucha de este grupo.
  • Pregunta: ¿Por qué deberíamos sentirnos responsables de lidiar con el legado de los males cometidos en Estados Unidos, mucho antes de que nuestros padres o abuelos cruzaran la frontera? 
  • Argumento: Muchos de nosotros venimos a este país para darle un mejor futuro a nuestros hijos. Sin embargo, compartimos con la comunidad negra el hecho de que nuestros hijos, conjuntamente, reciben una calidad educativa inferior a la que reciben estudiantes blancos. Las reformas que beneficien a la comunidad negra tendrán ramificaciones hacia nuestra misma comunidad. No debemos mantenernos en la posición relativamente cómoda, de sentirnos neutrales o no tomar acción, en cuanto a la justicia racial cuando no nos vemos afectados. Personas no negras en Estados Unidos, especialmente aquellos de nosotros que somos inmigrantes o descendientes o inmigrantes recientes, a menudo nos sentimos que no encajamos en los binarios raciales blancos ni negros de la historia estadounidense.
  • Pregunta: ¿Qué podemos hacer para elevar las voces de nuestros colegas, vecinos, y amigos en la comunidad negra? 
  • Argumento: Debemos reconocer que muchos grupos de inmigrantes han sentido en la corriente anti-negra de este país, una oportunidad para asimilarse a la blancura, o al menos acercarse más a ella, como una herramienta de auto protección. Los Latinos estadounidenses como el grupo minoritario étnico más grande, y la mayor proporción de la población nacida en el extranjero actual en Estados Unidos, no debemos seguir este camino. Debemos reflexionar en nuestro mundo, y definir acciones concretas como el votar, el proponer mejor acceso educativo para las minorías, y extender oportunidades a amigos, vecinos y colegas negros para que su voz tenga audiencia.

Across America and the world, systemic racism is maintained and nurtured by the silence and inaction of millions of passive by-standers who are too timid to speak up. Our time to speak is now! These events are an opportunity to take one small step towards changing the hearts and minds of those around us, especially those with whom you may have disagreed in the past. ¡El momento es ya! 

Here are some actions we can all take in the coming weeks and months to show up and be better:

  1. Register to vote and make sure 5 family members are registered to vote
  2. Share this article with your family and friends and begin a dialogue
  3. Reflect on your day to day life, the resources around you, the platforms and mics you have access to, and use those to elevate the voices of the #BlackLivesMatter movement 


About Daniel Velasco
Dr. Daniel Velasco is Chief Growth and Impact Officer at Latinos for Education, the first Latino-founded and led national organization dedicated to creating leadership pathways for Latino leaders in the education sector.  He previously served as Regional Director at Johns Hopkins and program faculty at Harvard’s School Turnaround Leadership program. In 2016, he was honored by NYC Mayor Bill de Blasio for national service. He earned a master’s degree in Education Policy and Management from Harvard and a doctorate in Educational Leadership and Entrepreneurship from Johns Hopkins. Dr. Velasco brings deep experience in education, entrepreneurship, fundraising, and strategy.